Almeja: Características, propiedades, reproducción y más

Si usted es de las personas a quienes les gustan las especies marinas, seguramente en más de una ocasión ha tenido una almeja en su plato, sin conocer cuál es la historia de este delicioso molusco. No se pierda a continuación todo sobre las almejas.

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¿Qué es una almeja?

Este es el nombre con el que se le conoce comúnmente a un gran número de bivalvos que por lo general viven en el mar. Estos moluscos tienen el cuerpo aplanado lateralmente; y se caracterizan por tener dos conchas unidas en el dorso, las cuales cubren completamente el cuerpo de la almeja.

En lo que respecta a la almejas características como esta son las que hacen referencia a su nombre: que tiene dos valvas o conchas unidas entre sí.

Asimismo, el grupo de la almeja proviene del latín molluscus, que quiere decir suave; y esto es haciendo referencia a las características de su cuerpo, ya que este es blando, por lo que está recubierto por las conchas. Estas son calcáreas y duras, y  por lo general son muy similares entre sí.
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Almejas

Características de la almeja

Ahora que sabemos qué es una almeja, es momento de hablar acerca de sus características. Las valvas de la almeja son ovaladas, y están unidas por una banda llamada ligamento, que a diferencia de la concha, no es calcificada, sino más bien está compuesta por una proteína elástica.

Aunque a veces es muy difícil de percibir, tienen unos dientes y canales que encajan en otros similares a la otra concha, para evitar que estas se desplacen, y se abra la almeja.

Esta concha es delgada, ytiene una protuberancia en su parte dorsal que se llama umbo; es convexa en el centro, y posee unas estrías muy finas, que se pueden sentir al tacto, y apreciar visualmente.

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Partes de la concha
La concha de las almejas puede variar mucho, pues tiene un color gris oscuro, y claro, con manchas pardas; también puede tener unas líneas pardas sobre un fondo blanco amarillento.

Continuando con las características de la almeja, tienen una cabeza muy poco desarrollada, al igual que sus órganos sensoriales; tienen branquias que sirven para el intercambio gaseoso, y en ocasiones las emplean como filtros para recoger el alimento.

Estos moluscos carecen de ojos y cerebro, pero su corazón, boca, recto y sistema circulatorio están rodeados de sangre y agua, de donde obtienen los nutrientes y el oxígeno.

Curiosidad
Se tiene conocimiento de que estos moluscos ya estaban en los mares hace más de cien años, puesto que al igual que los erizos y caracoles, se encontraron restos fósiles de ellos, en los océanos de lo que hoy en día se conoce como Murcia, en España. Asimismo se consiguieron restos de estos bivalbos en las cuevas en donde se presume vivieron los primeros habitantes.
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Almejas abiertas

¿Cuáles son las dimensiones de las almejas?

Las almejas son pequeñas, solo pueden medir entre veinticinco y cincuenta milímetros, y manejan un peso entre veinte y cincuenta gramos. Su cuerpo está compuesto de masa visceral, en donde su ubica el sistema digestivo, reproductor, excretor, y corazón.

Asimismo la cabeza-pie en donde se encuentran dos tentáculos, el aparato bucal y dientes que emplea para raspar el alimento, y el pie que es la estructura con que se desplaza. Por su parte, el manto es la superficie que produce la concha, y donde ocurre la respiración de la almeja.

Propiedades

No podríamos describir todo sobre las almejas si no habláramos de sus propiedades. Al respecto es posible destacar que este es el marisco que tiene el menor nivel de grasa en su composición, ya que solo aporta cuarenta y siete calorías por cada cien gramos por porción comestible.

Por esta razón es un alimento ideal para las dietas de adelgazamiento, además que contiene un alto contenido en minerales y vitaminas. La principales vitaminas que contienen las almejas se describen con detalle a continuación.

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Almejas enanas

Vitamina B3

También conocida como niacina, esta es una vitamina es soluble en el agua, a través de la cual se pueden aprovechar los nutrientes energéticos en el organismo, ya que regula la formación de los glóbulos rojos, así como la producción de hormonas sexuales y síntesis de material genético.

Cuando consumimos las almejas, estamos garantizando la regulación del colesterol alto, ya que la niacina reduce los niveles del LDL y los triglicéridos en la sangre, por lo que contrariamente, aumenta el colesterol HDL.  Esto a su vez ayuda a prevenir la arterosclerosis.

Se cree que una dieta rica en almejas de carril por ejemplo, podría ayudar a retrasar la dependencia de la insulina en la diabetes tipo 1. Asimismo, se ha comprobado que el consumo de almejas puede mejorar los síntomas de la artritis; aumentando la movilidad articular, y por ende reduciendo el consumo de antiinflamatorios no esteroideos.

Según las más recientes investigaciones, se ha demostrado que el consumo de almejas en la dieta básica de las personas, reduce considerablemente el riesgo de padecer la enfermedad del alzheimer, gracias a la presencia de la niacina en ellas. Además, se cree que puede ser un paliativo para combatir el acné, y prevenir el cáncer de piel.

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Almejas y la vitamina B3

Vitamina A

A diferencia de la vitamina B3, la vitamina A es liposoluble, por lo que colabora con la generación y mantenimiento de la piel, las mucosas, y el sistema óseo. Al incluir a las almejas en la dieta básica, se mantienen las defensas activas, por lo que es menos probable contraer alguna enfermedad infecciosa, como resfriados, faringitis, o bronquitis.

Gracias a la presencia de esta vitamina, el consumo de almejas facilita la multiplicación de células epidérmicas, arregla los tejidos dañados, y previene la sequedad de la piel, renovando periódicamente sus células.

La vitamina A protege la piel, y el consumo de almejas previene la dermatitis, el acné, la psoriasis, el herpes, y el eccema; por eso las personas que consumen más almejas en su dieta básica, por lo general son más sanos, y tienden a tener menos arrugas. Esto se debe a que la vitamina A presente en las almejas, actúa como un antioxidante el efecto de los años, y los radicales libres, sobre nuestra piel.

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Piel sana

Además de ser excelente para nuestra piel, el consumo de las almejas también ayuda en el fortalecimiento de los huesos, sobretodo cuando los niños están en crecimiento, y aunado a ello, fortalece nuestro dientes, haciéndolos más fuertes y resistentes.

Asimismo, las almejas pueden prevenir algunas afecciones de la vista como el glaucoma y las cataratas, por esto cuando las personas padecen de conjuntivitis, le incluyen las almejas en su dieta básica.

Y lo más importante en este caso, cuando se tiene una alimentación balanceada, que incluye el consumo de almejas, se puede prevenir el cáncer de estómago, pecho, pulmón, y boca; además de estar indicada para las personas que están sometidas a la quimioterapia.

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Cuidado de las uñas

Gracias a la presencia de la vitamina en las almejas, el consumo de este alimento no solo ayuda a fortalecer las uñas y el cabello, sino que también incentiva su crecimiento. Y este molusco también es aconsejable cuando las personas padecen de úlceras, puesto que regenera la mucosa intestinal.

Además de las vitaminas, las almejas también contienen entre sus propiedades una gran cantidad de minerales que aportan muchos beneficios para el ser humano.

Calcio

Este mineral presente en las almejas, al igual que la vitamina A ayuda a preservar la salud de nuestros dientes, huesos, y del corazón.

Por esta razón, las almejas son una excelente alternativa para las personas que están propensas a la osteopenia y la osteoporosis, porque este molusco favorece la fortaleza y densidad de los huesos.
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Adulto mayor

Se cree que al incluir a las almejas en la dieta básica, se puede controlar la hipertensión arterial, y los síntomas del síndrome premestrual, que padecen algunas mujeres.

Asimismo la ingesta diaria de las almejas, puede prevenir el cáncer de mama en las mujeres premenopáusicas, e incluso otros tipos de cáncer. Y por su bajo contenido en grasas, las personas han empleado este alimento en las dietas para bajar de peso.

Hierro

Este es otro de los minerales presente en las almejas, que hace de este alimento imprescindible para el organismo humano; ya que además de participar en la producción de glóbulos rojos, también colabora en la formación de las proteínas musculares, y en los cambios químicos de ciertas enzimas  de nuestro cuerpo.

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Persona con mucha energía

Los especialistas recomiendan el consumo de las almejas, ya que estas pueden prevenir la anemia, y reducen los riesgos de padecer de fatiga o debilidad, puesto que aumentan los niveles de la energía corporal. Con la presencia del hierro en este alimento, se fortalece el sistema inmunológico, y se mejoran las vías respiratorias. 

Las almejas son un alimento con altos nutrientes, sobretodo por la presencia del hierro, que permite liberar el oxígeno, a través de las células del cuerpo, y elimina el dióxido de carbono. Debido a que nuestro organismo absorbe el hierro contentivo en las almejas, se fortalece nuestro sistema inmunológico, y se mantiene a su vez el cuerpo lleno de energía.

Fósforo

Esta es una de las propiedades más importantes de las almejas, debido a que el fósforo no solo ayuda en la formación de los huesos, sino que también está presente en la buena función de la sangre, los riñones, el corazón, y el cerebro.

Por esta razón es muy importante incluir a las almejas en nuestra dieta básica para evitar padecimientos como los que se mencionan a continuación:

  • La debilidad ósea y corporal.
  • El raquitismo.
  • Las caries y debilidad dental.
  • La ansiedad.
  • El entumecimiento.
  • La pérdida de peso sin razón aparente.
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Dientes sanos

Magnesio

Este es otro de los minerales presente en las almejas que al igual que los demás aporta muchos beneficios para la salud, pues ayuda a mantener el cuerpo joven y vital en todas las edades de las personas, y a prevenir una gran cantidad de enfermedades. En este sentido, el consumo diario de almejas, estimula el funcionamiento y la salud renal. 

Asimismo, permite el equilibrio mental, porque estimula las funciones cerebrales, y del sistema cardiovascular, por lo que el consumo de almejas previene las enfermedades del corazón. También es ideal para los deportistas de alto rendimiento, porque combate los calambres, así como el cansancio muscular.

Gracias a la presencia de magnesio en las almejas, estas ayudan a disminuir los niveles de colesterol, malo, también ayuda a combatir la depresión, los mareos y la fatiga, y previene los problemas de colitis, estreñimiento, y las hemorroides. Además, previene y combate los problemas de la próstata.

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Roger Federer – Deportista de alto rendimiento

Potasio

Este es otro de los minerales presente en las almejas, que aporta un gran número de beneficios al ser humano, ya que es el responsable de normalizar el balance de agua en el organismo, y participa en la contracción y relajación de los músculos, así como de su mantenimiento.

El consumo de almejas en la dieta básica diaria de una persona, regula el contenido de agua de las células y su movimiento, y en unión del sodio, controla la cantidad y reparto normal del agua en nuestro organismo. Al igual que la vitamina A, interviene en la producción de proteínas.

Gracias al potasio, calcio, y magnesio presente en las almejas, este alimento regula todas las funciones celulares y colabora en la excitabilidad del corazón. y de todos los músculos del cuerpo humano, y su sistema nervioso. En el siguiente video puedes descubrir más beneficios como estos relacionados al consumo de las almejas.

Beneficios de las Almejas

¿Cómo se reproducen las almejas?

Las almejas son el segundo grupo más grande de animales, al igual que los caracoles, y los pulpos, puesto que sólo son superados por los artrópodos. Ellas tienen cien mil (100.ooo) especies conocidas, y setenta mil (70.000) especies fósiles. Estos moluscos tienen los sexos separados y su fecundación es externa.

Pero entonces, ¿cómo se reproducen las almejas?, estos moluscos son hermafroditas, lo que quiere decir que pueden ser tanto machos como hembras; y así practican la sexualidad consecutiva, por lo que si en una temporada actúan como macho, en la siguiente temporada actuarán como hembra.

Existe entonces en la almeja reproducción en la que quien cumpla la función de hembra libera los huevos en el mar; entre cinco y ocho millones de óvulos, dependiendo de su estado, y de la época del año.
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Almeja desovando en el mar

Durante la reproducción de las almejas el macho libera en el esperma dos mil seiscientos millones de estos; los cuales se fusionan con las células que ha esparcido la hembra para que se formen los huevos, de los que saldrán larvas móviles que pasarán a formar parte del plancton, y vivirán a merced de las corrientes durante varias semanas.

Este proceso tiene lugar solo cuando la temperatura del agua sobrepasa los diez grados centígrados; pero los gametos solo se desarrollarán y madurarán entre los meses de mayo y agosto, siendo retenidos, hasta que las temperaturas superen los veinte grados centígrados.

De los cinco u ocho millones de óvulos que desova la almeja hembra, solo un millón de larvas logra sobrevivir. Observa cómo una almeja desova en su hábitat natural, en el video que se muestra a continuación.

Desove de la almeja

Crecimiento de las larvas

El crecimiento de estas larvas va depender de diferentes factores, como la temperatura del agua, la salinidad que esta posea, la cantidad de alimentos que puedan conseguir, y sobretodo, los cambios que puedan surgir en su hábitat.

Pero una vez que han alcanzado un cuarto o un tercio de milímetro, las larvas se dirigen al fondo, en donde se entierran para comenzar su metamorfosis. Durante este proceso las larvas pierden su órgano natatorio, y desarrollan las branquias, y muy pronto las larvas se convertirán en conchas.

¿Cómo se reproducen las almejas en el criadero?

Como a los criaderos les conviene que la reproducción de las almejas no se detenga, porque esto representa pérdida de dinero para ellos, los encargados aceleran la madurez de las almejas elevando la temperatura de su hábitat, y proporcionándoles una ración alimenticia idónea.

Ellos han logrado que las almejas alcancen la madurez sexual en invierno, mucho antes que las almejas que viven en el mar, ya que requieren ampliar el período para que durante todo el año las almejas estén disponibles para desovar. Por ello, desde que las almejas son juveniles, los acondicionan a temperaturas elevadas y a más raciones alimenticias.

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Criadero de almejas

Alimentación

Se cree que las primeras especies de estas almejas eran únicamente excavadoras de sustratos blandos, ya que la corriente entraba por un espacio atravesando las branquias y saliendo por una abertura anterodorsal.

En este proceso los cilios que están en las branquias se encargaban de producir una corriente para eliminar las partículas que quedaban retenidas en las branquias.

Una vez que las almejas se adaptaron a excavar y enterrarse en el fondo, se comenzó a alargar su cuerpo y la boca retrocedió, por eso la rádula desapareció y en su lugar aparecieron los palpos labiales que exploran el sustrato.

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Almeja comiendo sal
Debido al mucus que tienen los palpos labiales, las partículas se adhieren a este, y los cilios las transportan para ser seleccionadas antes de pasar por la boca de la almeja.

Las almejas se alimentan básicamente de plancton, el cual lo ingieren a través de la filtración del agua. Gracias a este proceso, estos moluscos pueden permanecer entre quince y treinta centímetros enterradas en el fondo marino.

Existe un tipo de almeja que además de alimentarse de zooplancton, y detritos de otros animales, puede excavar en troncos que han sido arrojados al agua, y alimentarse del serrín; asimismo, este molusco tiene conductas parasitarias, por lo que pueden habitar sobre erizos, crustáceos, y estrellas de mar, alimentándose de sus restos. Observa cómo las almejas pueden comer otras cosas fuera del agua, en el siguiente video.

Almeja comiendo

Hábitat

Las almejas viven prácticamente en todos los ecosistemas del mundo entero, ya que son uno de los colonizadores más exitosos del reino animal; permanecen enterrados en la arena entre quince y treinta centímetros en donde excavan para ocultarse en el fondo arenoso o fangoso.

En general, las almejas viven en ambientes marinos, siendo los máximos exponentes de la fauna en este ecosistema del fondo del océano. Sin embargo, hay unas almejas que también habitan en las aguas dulces.

Estos singulares moluscos tiene diversos estilos de vida, por lo que mientras algunos son nadadores, otros se arrastran en la arena y se entierran en el fondo fangoso del océano.

Distribución de las almejas
Estos moluscos se encuentran en todas las aguas del mundo, pero es el litoral atlántico, el más rico en almejas. Así también se pueden encontrar una cantidad de almejas en el canal de la Mancha y en el mar Mediterráneo.
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Almeja en su hábitat natural

Almejas de agua dulce

Estos son unos moluscos con una esperanza de vida de hasta diez años, viviendo en cautividad. Al igual que las almejas de mar, es un bivalvo que tuvo su origen en las cuencas dulceacuícolas del continente europeo, y de Asia occidental; y es precisamente en la península ibérica, en donde se pueden encontrar las cuatro especies que existen.

También se les conoce como pictorum, porque en la antigüedad los pintores empleaban sus conchas vacías como paletas de colores. A estas almejas se les denomina comúnmente Náyade.

Aunque esta especie no se encuentra aún en peligro de extinción, sus hábitats sí están siendo destruidos, por lo que es muy posible, que en un corto tiempo entre en la lista de animales en peligro.

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Almeja de agua dulce

Características de la almejas de río

Existen para este tipo de almejas características particulares que la distinguen de otras especies similares. Por lo general suelen ser muy pequeñas, por lo que suelen medir entre los ocho y los quince centímetros de longitud.

Estas almejas de río o agua dulce, soportan muy bien las temperaturas bajas, incluso las que están próximas a la congelación; pero tienen cierta dificultad para adaptarse a las altas temperaturas.

Las almejas se alimentan también por filtración, ya que tienen la asombrosa capacidad de filtrar dos litros de agua por hora; por esta razón se alimentan de las partículas que se encuentran en suspensión.
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Almejas pequeñas

Cuando estos moluscos habitan en acuarios en donde haya suficiente vida, no requieren de otro tipo de alimento, que no sea el que ellas mismas obtienen en este.

Al igual que las almejas de mar, las almejas de agua dulce tienen dos conchas simétricas de diversos colores,  pero estas tienen una condición desfavorable, y es que son muy sensibles a los compuestos tóxicos como el cobre en el acuario. Por esta razón, no se debe introducir ningún objeto que tenga alguno de estos compuestos nocivos para las almejas, ya que produce en ellas una muerte repentina, y sin razón aparente.

¿Cómo es el hábitat de las almejas de río?

Como este es un molusco al que le gusta escarbar, el acuario donde se encuentre debe tener al menos ocho centímetros de sustrato, o preferiblemente arena o fango, para que la almeja se pueda enterrar. Por ningún motivo se debe tratar de ayudar a la almeja a enterrarse, porque sólo ellas saben cómo hacerlo, ya que es muy posible que se trate de enterrar de forma invertida, y la almeja se ahogue.

De la misma manera, se requiere que el agua del acuario tenga presencia de carbonatos; porque ellos van a colaborar con el mantenimiento de las conchas de la almeja. En el siguiente video se puede observar el hábitat de las almejas en el acuario.

Acuario de almejas

¿Qué comen las almejas de agua dulce?

Estas almejas también se alimentan por medio de la filtración del plancton y los detritos de otros animales, estando en su hábitat natural salvaje. Cuando se encuentran en el acuario, si tiene suficiente vida, las almejas no requieren de un suplemento, ya que se sostienen con lo que les ofrece el ecosistema.

Gracias a la destrucción y desaparición del hábitat natural de las almejas de agua dulce, este género está en declive, porque no solo se ha perdido la vegetación de sus cuencas hidrográficas, por causa de las construcciones y de la contaminación. Con esta situación no sólo se está perdiendo la presencia de las almejas, sino también de las especies que se alimentan de ellas, como los esturiones, salmones, y otros depredadores.

Por este motivo, actualmente se ha prohibido la recolección de esta especie porque en lugar de hacerles un favor, como piensan algunas personas, se les hace un daño terrible, porque aunque usted desee darle un ambiente muy similar a su hábitat natural, por más que lo intente, las almejas no van a estar mejor que en su casa.

Curiosidades de las almejas

Estos son algunos datos curiosos, que con seguridad desconoce la mayoría de las personas, a pesar de haber degustado un rico plato de almejas.

  • Además de ser empleadas como paleta de colores por los pintores, estas conchas también han sido utilizadas como trompetas, y para realizar adornos. Pero lo más extraño, es que los primeros habitantes las utilizaron como monedas.
  • Estos animales no emiten ningún tipo de sonido, ni escuchan, ni tampoco saborean.
  • Existe una especie de almeja gigante que vive por doscientos años, y pesa trescientos kilogramos.
  • Estos moluscos se pueden desplazar gracias al impulso que se genera al abrir y cerrar sus conchas.
  • El animal más grande registrado se encontró en Islandia en el año 2006, y al momento de calcular su edad, se contaron cuatrocientas líneas de crecimiento en su concha.
  • La almeja Geoduck es el molusco de madriguera más grande del mundo, siendo uno de los animales más antiguos del planeta; se cree que puede vivir ciento cuarenta años, y uno de los especímenes más grandes, alcanzó los 7.5 kilogramos de peso.

Para finalizar, en el siguiente video es posible contemplar en cámara súper rápida, cómo se entierra una almeja en la orilla de la playa. Sin más que agregar les invitamos a seguir descubriendo el fascinante mundo acuático a través de nuestro blog hablemos de peces.

Almeja enterrándose en la arena
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