Peces pulmonados: Características y mucho más sobre ellos.

Los peces pulmonados pertenecen a la clasificación Dipnoos, que proviene de la palabra griega “Dipnoi” que significa dos “respiraciones”. Estos son una subclase de peces sarcopterigios, en la cual se incluyen también los celacantos; ambos géneros de especímenes presentan aletas lobuladas, que se caracterizan por tener lóbulos musculares carnosos en lugar de los radios calcificados de los peces.

Estas aletas lobulares, demuestran la cercanía y la descendencia que tienen los animales terrestres de los peces, ya que ellas son un eslabón más en la cadena evolutiva que lleva de las aletas a las manos y pies de los actuales animales vertebrados.

Características de los peces pulmonados.

peces pulmonados

Peces Pulmonados en ambiente natural.

Son peces de agua dulce cuya cualidad más resaltante, que salta a la vista de estos peces en un principio, y a la vez da lugar a su nombre popular, es la existencia de pulmones funcionales que sirven para comunicar aire de la atmosfera hacia dentro de su cuerpo mediante la boca tragándolo.

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Algunos investigadores aseguran que estos pulmones derivan de la vejiga natatoria presente en muchos peces, sin embargo, ese puede observar que son una derivación de la pared final de la faringe y no de la dorsal como ocurre en el caso de la vejiga.

peces pulmonados

Similitud de las aletas lobuladas con patas de animales terrestres.

Gracias a estos pulmones son capaces de adaptarse de manera increíble a los periodos de sequía fuertes que se presentan en países como África. Cuando los lagos se han quedado sin agua y todos los peces mueren, los peces pulmonados hacen un agujero en el lodo húmedo y cesan sus actividades vitales básicas hasta que llegan nuevamente las lluvias y puede revivir. Una estrategia de desecación digna de admiración que le permite alargar su vida hasta por 4 años.

Cuando llegan a adultos se les forman orificios nasales que comunican directamente con el agua, pero al contrario de los vertebrados terrestre, solo cumple una función en el sentido del olfato, no para llevar aire a la boca ya que no se comunican. Mientras que están en estado larvario poseen branquias externas para poder respirar.

Otra particularidad de los peces pulmonados es la presencia de aletas lobuladas o carnosas que se consideran un eslabón en la evolución de manos de los vertebrados terrestres, por lo que las especies actuales son consideradas fósiles vivientes.

Tienen un esqueleto óseo a la vez que los dientes están recubiertos con esmalte. La aleta caudal tiene una forma simétrica y puntiaguda al estilo dificerca, por lo que las vértebras se extienden hasta la parte final de la cola mientras que la membrana se forma en lóbulos iguales simétricos en la parte superior e inferior.

peces pulmonados

Cola en forma dificerca.

Sus aletas son pareadas y se encuentran unidas al cuerpo por medio de un solo elemento esquelético basal. Las escamas se pueden ver en la base de las aletas lobuladas pares.

Su cuerpo tienen forma anguiliforme, es decir, tiene forma alargada como las anguilas, mientras que las aletas pectorales y pélvicas son filamentosas. Suelen medir entre 61 centímetros a 1 metro de largo, pero algunos ejemplares han alcanzado los 2 metros de longitud.

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Presentan tonos de color pardo y en algunos ejemplares se puede notar la presencia de puntos negros tanto en el dorso como en los laterales, que tienden a desaparecer a medida que se vuelven más viejos. Tienen una línea lateral que es más clara que el resto del costado y el vientre es un tanto blanco.

Mira este vídeo, donde un investigador detalla los peces pulmonados a la vez que desentierra algunos, tanto jóvenes como un poco mas grandes.

Viaje en el tiempo.

Este grupo de peces pulmonados, a diferencia de la mayoría de los peces actuales eran dominantes y extendidos por toda la tierra durante el periodo paleozoico.

Los fósiles más antiguos que se tienen de estos peces proceden de rocas del periodo de tiempo Devónico Inferior, por lo tienen una antigüedad de aproximadamente 395 millones de años.

Sus aletas lobuladas, son consideradas un eslabón imprescindible para comprender mejor la evolución de seres acuáticos a seres terrestres, dejando en claro además que la mayoría de los animales vertebrados que habitan la superficie son provenientes del agua.

Un documental muy completo e interesante sobre estos animales que aunque los veamos una y otra vez no nos deja de sorprender.

Reproducción de los peces pulmonados.

Durante la estación de primavera y verano, cuando el ambiente se encuentra más seco es cuando comienza la época de reproducción. Al igual que el pez piraña, el macho cava un nido en el fango que se encuentra en las ciénagas. La hembra pone los huevos y luego es responsabilidad del macho cuidar los huevos y las posteriores larvas.

Especies actuales de los peces pulmonados.

Las actuales especies de peces pulmonados se dividen en tres géneros de animales que reúnen algunas variedades de especímenes. Pero estos ejemplares se consideran fósiles vivientes, ya que sus parientes más cercanos ya se encuentran extintos desde hace millones de años.

peces pulmonados

Una de las especies de peces pulmonados en un registro fósil.

En primer lugar tenemos el género Protopterus, oriundo de África; en este género se reúnen 4 especies, entre la que destaca Protopterus annectens. En Sudamérica se encuentra el segundo genero de los peces pulmonados llamado Lepidosiren, que abarca solo una especie de pez de nombre Lepidosiren paradoxa.

Por último, en aguas australianas se encuentra el tercer genero de los peces pulmonados, que lleva por nombre Neoceratodus, también tienen una sola especie de pez llamado Neoceratodus forsteri.

Pero con solo nombres científicos no comprendemos mucho, así que vamos a conocer un poco más a fondo estas tres especies de peces pulmonados, que así como curiosos son un rasgo importante para conocer la cadena evolutiva de los animales.

Genero Neoceratodus.

Es también conocido como “Pez pulmonado de Queensland”, “Pez pulmonado australiano”, “Barramunda” o “Salmón de Burnett”, es endémico de aguas dulces de Australia. Fue descrito por primera vez en el año 1870 por el herpetólogo australiano Johann Ludwig Gerard Krefft.

Este presenta aletas lobuladas, un solo pulmón y en su cuerpo se pueden distinguir grandes escamas que lo cubren completamente.

Su único superviviente se llama Forsteri, presentado también en un registro fósil perteneciente al periodo denominado Cretácico temprano, remontándose a aproximadamente 135 millones de años de antigüedad, aunque hay algunos fósiles encontrados que se ubican en un periodo de tiempo de hace 380 millones de años, descubiertas en la región de Nueva Gales del Sur.

peces pulmonados

Pez pulmonado del genero Neoceratodus, visto desde el frente.

Anteriormente se pensaba que su campo de visión era muy limitado, debido al pequeño tamaño que tienen con poco movimiento espacial, además de presentar un comportamiento lento y usar la electrorrecepcion para descubrir sus presas.

Estas actitudes dieron pie a algunos estudiosos a investigar más sobre las opsinas presentes en los ojos de los animales, además de descubrir la evolución que ha tenido la foto recepción en los tetrápodos ancestrales. Estos estudios también abren el camino para la observación mejor orientada que permita conocer si estos peces pulmonados pueden diferenciar varios tipos de objetos basándose en su coloración.

Respiración.

Estos tipos de peces pulmonados tienen branquias un poco más desarrolladas que sus parientes más cercanos, y es capaz de respirar a través de ellas como la mayoría de peces. Sin embargo cuando la calidad del agua es muy pobre o ha estado mucho tiempo estancada es capaz de subir a la superficie para tomar aire de la atmosfera.

Al igual que sus familiares, es capaz de vivir sin aguas, siempre y cuando la tierra tenga un nivel elevado de humedad para poder sobrevivir. Durante estos tiempos secos es capaz de desplazarse reptando, usando sus aletas, de un charco a otro, por lo que también es posible encontrarlos en estanques artificiales.

Pez pulmonado del genero Neoceratodus.

Alimentación.

Su dieta se basa en batracios, pequeños crustáceos y lombrices. Sin embargo, en tiempos de sequía que el alimento escasea puede comer pequeñas plantas acuáticas. En momentos de sequía extrema, puede dejar de alimentarse para entrar en un estado de aletargamiento que se puede prolongar hasta por 4 años.

Hábitat natural.

Esta especie de peces pulmonado es un pez de agua dulce, habita en ríos y lagos con poca profundidad, según lo que se cree que fue este mismo ambiente el que propicio la adaptación del medio acuático al terrestre. Son estrictamente acuáticos y aunque puede salir a la superficie, solo lo hace para realizar cortos desplazamientos.

peces pulmonados

Australia, hogar de la especie de peces pulmonados perteneciente al Neoceratodus.

Suele encontrarse en cuevas submarinas o troncos sumergidos, prefiriendo las aguas lentas con vegetación acuática, en profundidades que van desde los 3 hasta los 10 metros.

Genero protopterus.

Este género de los peces pulmonados cuentan con 4 diferentes tipos de especies que en general son muy parecidas, cambiando solo poco en cuanto a tamaño y coloración de su cuerpo. Por esta razón las describiremos de manera general para después describir el color de cada una y las pequeñas diferencias que existen con sus familiares cercanos.

Tienen el cuerpo largo recordando a la forma que tiene una anguila, sus aletas pectorales y pélvicas tienen forma filiforme. La aleta dorsal y caudal se funde en una misma estructura. La manera en que esta hecho su cuerpo le permite nadar con movimientos ondulantes como lo hacen las anguilas o arrastrarse por el fondo del agua como lo hacen las serpientes ayudándose de las aletas pélvicas y pectorales. Sus ojos son pequeños y de color azul.

Sus escamas son pequeñas, alrededor de 85 a 99 escamas en forma longitudinal que cubren todo su cuerpo, comenzando por la parte de atrás de la cabeza hasta llegar a la parte de arriba de las aletas ventrales. Además tiene entre 47 y 55 pares de costillas.

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Peces pulmonados del genero protopterus.

Presentan una coloración que va desde el gris hasta el marrón pardo como fondo, a la vez que es vermiculado con colores más claros especialmente en los canales sensoriales de la cara, caso contrario pasa en la especie americana. Al ser jóvenes pueden tener puntos oscuros en la aleta dorsal y en el cuerpo, pero se pierden con el pasar del tiempo. Pueden llegar a medir hasta los 200 centímetros de largo. Sus escamas son blandas.

Estos peces pulmonados son un gran ejemplo de evolución ya que su pulmón único, está formado por paredes muy delgadas que albergan numerosos vasos sanguíneos, ayudando a que la sangre fluya a través de ellos y el pez pueda respirar oxigeno del aire.

A su vez el corazón tiene unas adaptaciones que ayudan a separar parcialmente el flujo sanguíneo tanto hacia su circuito pulmonar como la sistemática. El atrio está divido, haciendo que el lado izquierdo reciba la sangre que ha sido oxigenada y el lado derecho recibe la sangre desoxigenada proveniente de los demás tejidos.

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Estas especies se diferencian de su pariente americano, pues en muchas ocasiones cuando su hábitat se seca no se entierra en el fango, sino que es capaz de caminar por tierra firme para localizar una nueva charca o espacio con agua estancada.

Aprende más sobre este asombroso pez africano, como nada y es capaz de respirar el oxigeno que se encuentra en la superficie.

Reproducción.

Al iniciarse la época de lluvia y si el agua se ha secado, salen de sus capsulas para iniciar su periodo de reproducción. En caso de que el agua no se haya secado por completo cavan en el fango solo para construir los nidos de sus crías. Para empezar la reproducción los adultos construyen los nidos en el fondo del rio o lago cavando cuevas, que llenan después con restos vegetales para darles alimento a las crías mientras el macho los cuida.

Para que sus alevines se desarrollen mejor, el macho provee de oxigeno extra el nido gracias a unos vasos muy finos que están sus aletas pélvicas, estas tienen una función opuesta a las branquias pues liberan oxigeno que está en la sangre mientras toman dióxido de carbono.

Antes de las 7 semanas de vida los pequeños peces pulmonados respiran a través de branquias, igual que lo hacen todos los peces teleosteos, pero estas luego se atrofian al desarrollarse sus pulmones, haciendo que estas desaparezcan y se conviertan en un sistema branquial interno y muy reducido.

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Hibernación de los peces pulmonados.

Alimentación.

Estos peces pulmonados, a diferencia de sus parientes, son verdaderos carnívoros que acechan y se alimentan de presas vivas. Su dieta se basa en crustáceos que están en el fondo de los ríos, además de moluscos y peces pequeños. En épocas de escases de alimento pueden incluir en su menú tallos herbáceos. Pero a pesar de esto, cuando están en cautiverio pueden aceptar de buena gana trozos de pescado congelado o corazón de animales vacunos.

Cuando son jóvenes se alimentan de larvas de insectos y de caracoles.

Hábitat natural.

Prefieren por mucho las aguas estancadas que tengan poca corriente y movimiento, llegando a encontrarse incluso en algunos bancales de agua salobre. Son capaces de sobrevivir en agua con un nivel de oxigeno muy bajo ya que su sistema branquial es muy reducido pero su sistema pulmonar con dos pulmones carece de bronquios.

Su lugar de distribución son los ríos, estando en las cuencas tanto baja como media del río Congo. También en sus afluentes y charcas relacionadas con dicho río. Además son comunes en el río Luali que pertenece a Angola así como en pequeños lagos y charcas ubicados en la Republica Democrática del Congo, Gabón, Senegal, Nigeria, Gambia y Angola.

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Mapa de África, hogar de los peces pulmonados del genero protopterus.

Especie aethiopicus.

Es también llamado el pez pulmonado marmolado, por su color particular. Su cuerpo es suave, alargado, cilíndrico y con unas escamas que están profundamente arraigadas. La cola es larga y estrecha en la parte final, pudiendo alcanzar una longitud máxima hasta de 2 metros.

Sus aletas pélvicas y pectorales se encuentran ubicadas en los costados, con una forma larga y delgada que parecen remos, estas le sirven como medio de locomoción cuando están en el fondo del río.

peces pulmonados

Peces pulmonados de la Especie amphibius.

Su color es amarillento con algunos tonos tierras entre gris o rosado oscuro a la vez que tienen muchas manchas de un color gris pizarra, por lo que tienen un efecto jaspeado o de leopardo tanto en el cuerpo como en las aletas. En la parte superior del cuerpo el patrón de los colores es más oscuro teniendo un efecto de degradado a medida que se acerca a la cola.

Especie amphibius.

Es oriunda de África Oriental conociéndosele como el branquias pulmonados africanos. Es el más pequeño de la familia, pues solo suele medir hasta 44 centímetros de longitud.

peces pulmonados

Peces pulmonados de la Especie amphibius.

Su color es más uniforme que su familiar anterior, teniendo un tono azul o gris pizarra con machas negras muy pequeñas que en muchos casos son poco visibles. La parte del vientre tiene un tono más claro siendo gris pálido.

Especie annectens.

Este ejemplar de los peces pulmonados es más frecuente en África Occidental, pudiendo referirse a él como pez pulmonado tana. Llegan a alcanzar hasta 60 centímetros de longitud. Su cuerpo tiene un tono más oliváceo que los demás de la familia.

Lo curioso de este ejemplar es que marcha más por el fondo de ríos y pantanos de lo que nada, ayudándose para ello de sus filamentos pectorales y pelvianos al igual que hacen los lagartos con sus patas, algo crucial para la teoría de la evolución.

Al igual que sus familiares, se entierra en el fango húmedo creando una capa de moco para afrontar los meses secos, sin embargo este pez es un platillo muy apetecible por los indígenas locales y esta técnica los ayuda a localizarlos más fácilmente, que se guían por los terrones de barro que se forman en la superficie del lecho seco.

Si te cuesta creer que los nativos africanos pescan este pez andando a pie y cavando en la tierra, no te puedes perder este increíble vídeo que lo demuestra.

Especie dolloi.

peces pulmonados

Peces pulmonados de la Especie dolloi.

La coloración de estos peces pulmonados es un tanto diferente, pues es parda con puntos negros en la parte del dorso y los laterales, aunque estas manchas van desapareciendo con la edad del animal. Además de esto la línea lateral es más clara que el resto del costado, mientras que el vientre es de tono blancuzco.

Genero Lepidosiren.

Esta especie de los peces pulmonados es la única sobreviviente en aguas sudamericanas, recibe el nombre de Paradoxa, aunque recibe el nombre común de “pez de barro americano” y “pez salamandra escamoso”. En idioma Portugués recibe el nombre de piramboia, pirarucu-bóia, traíra-bóia y caramuru.

Cuando es joven tiene un tono dorado bajo un relieve más oscuro. Al hacerse adulto su color cambiar para hacerse café o gris según cada ejemplar. Sus pre maxilares y maxilares están fusionados, presentando una suspensión de la mandíbula para fundirse con el cráneo.

Su cuerpo es alargado anguiliforme, es decir, parecido a una anguila. Pueden llegar a alcanzar hasta los 125 centímetros de longitud. Al igual que el caso anterior tiene aletas pectorales en forma de flagelo siendo delgadas y filiformes, mientras que las aletas pélvicas son más largas ubicadas en la parte trasera del cuerpo. También presentan pulmones pares y unas escamas pequeñas.

peces pulmonados

Dibujo de peces pulmonados del genero Lepidosiren

Estas aletas están conectadas al hombro mediante un único hueso, rasgo muy diferencial en comparación con otro tipo de peces, que tienen al menos 4 huesos en la base. Esta particularidad es una clara similitud con otros vertebrados terrestres, fundamentando la hipótesis de que estos son antepasados de los animales.

Se entierran en el lodo húmedo en épocas de sequía mientras que respiran por un orificio en la superficie, haciendo cámaras que llegan a tener entre 30 y 40 centímetros de profundidad. Al llegar la estación de lluvia estos peces pulmonados salen a la superficie, despertando de la hibernación y estando preparados para el apareamiento.

Los machos construyen los nidos cavando en el lodo para enterrar los huevos. Estos desarrollan estructuras extremadamente vascularizadas ubicadas en las aletas pectorales usadas para liberar más oxígeno en el nido y ayudar al desarrollo de las crías, las cuales serán capaces de respirar aire a partir de la semana 7 de vida.

Tienen branquias que les ayudan a respirar siendo jóvenes, sin embargo en etapas de adultez quedan atrofiadas a tal punto que son casi inservibles.

Suele habitar en pantanos, igual que en aguas dulces con movimientos lentos como el Río Amazonas, Paraguay y también en la Cuenca Hidrográfica del Río Paraná.

Aprende un poco más sobre este genero y especie de los peces pulmomados con este vídeo.

Alimentación.

Mientras son jóvenes su dieta se basa en larvas de insectos y caracoles. Al crecer su menú se extiende también llegando a incluir algas y camarones a su alimentación, los cuales son triturados gracias a sus pesados dientes mineralizados.

Estas últimas dos especies tienen dos cualidades en común, la primera es que pueden sobrevivir a la época seca gracias a un moco que segrega su cuerpo y crea una cubierta a su alrededor, al endurecerse deja una pequeña ventana respiratoria que el animal es capaz de cerrar cada vez que necesita. Cuando la humedad vuelve y el moco se moja, el moco a su vez se vuelve blando lo que permite que el pez salga y vuelva a la vida en el medio acuático.

La segunda cualidad que los une es que ameritan salir a la superficie para respirar aire a través de la boca al igual que hacen los anfibios, tragándolo y llevándolo a los pulmones que se encargan de distribuirlos por la sangre y el cuerpo.

Al ser todavía larvas tienen branquias que le permiten respirar debajo del agua, pero con el tiempo estas se degeneran quedando casi atrofiadas, mientras que en otro tipo de peces estas se desarrollan. Este rasgo deja en evidencia lo primitivo que son estos animales.

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Lepidosiren paradoxa.

Animales en la familia.

Los peces pulmonados se encuentran la familia de los sarcopterigios, que a su vez se dividen en dos grandes clases abarcando también los peces celacantos, primos cercanos.

Pero a pesar de su parentesco, tienen pocas similitudes, en las que destacan que presentan una forma anguiliforme en su cuerpo, además de que su cola es también dificerca y tienen escamas en la base de las aletas lobuladas pares.

Por otro lado, su coloración es diferente a los peces pulmonados presentando colores que van desde el pardusco hasta el azul intenso dependiendo de la especie que se esté observando. Pueden medir hasta metro y medio pesando en muchos casos hasta 68 kilogramos.

Tienen una reproducción ovovivípara, es decir, la hembra tiene una fecundación dentro de su cuerpo, donde cuida a las crías hasta que nacen. Comen otros peces habitando zonas que van desde los 150 hasta los 300 metros de profundidad.

Actualmente, solo se han encontrado dos especies de estos peces en aguas africanas y otra en aguas indonesias.

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Fósil de pez celacanto.

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