Ballena azul: características, medidas, peso, alimentación, y más

La ballena azul es uno de los animales mas grandes del mundo, conocida también como Balaenoptera musculus o rorcual azul, esta especie pertenece a la familia de los Balaenopteridae convirtiéndola en el animal mas grande de la historia o como se le conoce popularmente ballena azul gigante.

Las ballenas azules se podían encontrar en diversos océanos hasta el siglo XX, donde su despiadada caza las llevo a colocarlas en peligro de extinción lo que alerto a los conservadores de las comunidades internacionales a protegerlas.

A pesar de ser una de las ballenas mas grandes y considerando también que es el animal mas grande el mundo su contextura no es muy robusta, al contrario la ballena azul es muy delgada debido a la longitud de su peso que ayuda a que el mismo se distribuya uniformemente por todo el cuerpo y así ocasiona que la misma pueda moverse rápidamente por el agua.

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La ballena azul animal de los mares y océanos del planeta, que destaca por su longitud y su poderoso aspecto, hace que conocerlas sea un espectáculo extraordinario que todos debemos un día disfrutar.

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Características de la ballena azul.

Al ser el animal mas grande del mundo la ballena azul, su cuerpo es alargado y posee una cabeza ancha, en la parte superior de su espalda posee 2 orificios donde puede respirar con tranquilidad, esta especie a diferencia de  la Ballena blanca beluga, es que posee barbas en vez de dientes las cuales asemejan a las cerdas de un cepillo de dientes o escoba que les ayuda a capturar a sus pequeñas presas, es curioso que al ser el animal mas grande su caza solo sea de especies pequeñas.

Bajo el agua la ballena azul presenta un color intenso, pero al salir a la superficie es mas gris azulada de lo que se conoce; su vientre es de tono amarillento debido a las grandes cantidades de microorganismos que se adhieren a su piel, tiene una cabeza ancha y plana que no va acorde a su cuerpo largo y estilizado.

Tiene una gran lengua que se estima que pesa unas 2.7 toneladas y puede almacenar dentro de su mandíbula unas 90 toneladas de agua al igual que la misma cantidad de comida, su corazón pesa al menos unos 600kg.

A pesar de el gran tamaño que caracteriza a la ballena azul esta puede alcanzar velocidades de hasta de 50km/h  cuando se ve amenazada, y normalmente su desplazamiento es de 22 km/h y cuando requiere de alimento baja un poco mas, al mismo tiempo puede sumergirse hasta unos 500 metros aproximadamente.

Esta especie es capaz de permanecer bajo el agua por diversos periodos de tiempo que varían entre los 10 y 20 minutos para luego proceder a respirar fuera de la superficie y lanzar su conocido chorro de vapor que puede ser visto desde varios metros de distancia, la capacidad de almacenar agua en sus pulmones de hasta 5000 litros.

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Los huesos de ballena son grandes, por su tamaño y ayudan a soportar su anatomía, porque como ya sabemos este increíble animal marino es un mamífero y como tal los posee.

La aleta de ballena son órganos que se encuentran en la parte externa del cuerpo y que las ayuda a movilizarse en el agua.

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Medidas.

Su tamaño varia pero el mismo se encuentra entre los 24 y 27 metros de longitud la hembra y los 20 a 24 metros de longitud el macho, aunque pueden alcanzar hasta unos 30 metros siendo las hembras mas grandes que los machos.

Como podemos ver con certeza a ballena azul y su tamaño real, debemos ampliar más el conocimiento, pues depende de su sexo, edad y tipo, entre otras cosas.

Para moverse con tranquilidad las ballenas azules poseen aletas largas con una medida promedio de entre 10 a 13 pulgadas de longitud cuando las mismas ya se encuentran completamente desarrolladas, las cuales ayudan a que se puedan mover a la velocidad en la que se desenvuelven a pesar de que no es tan veloz.

Recordemos en esta parte que la ballena cachalote es la más inmensa de todas las ballenas dentadas que existen en el planeta, su tamaño es realmente impresionante.

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Peso.

Este majestuoso animal puede alcanzar hasta las 180 toneladas de peso, solo su lengua puede pesar la misma cantidad de un elefante y su corazón hasta el peso de un auto común, esto debido a las grandes toneladas de alimento que consume al día.

Cuando conocemos cuanto mide la ballena azul eso nos dará una idea de su peso.

Taxonomía.

ballena-azul-3Hay quienes ser reservan la taxonomia de las ballenas tanto azules como las ballenas belugas a la familia de las balaenidae y pasan a llamarlas rorcuales; a la ballena azul normalmente se le clasifica como una de las 8 especies de rorcuales existentes que ya están incluidas en el genero balaenoptera, aunque muchos científicos concuerdan que estas pertenecen a un genero separado.

Existen casos en donde se han documentado que este tipo de ballenas esta mas familiarizada con la ballena gris, que con la ballena blanca y otros tipos de esta especie; si esto se llega a confirmar habría que reconsiderar otra subespecie de las mismas.

El nombre musculus de la ballena azul provine del latín y significa musculoso, el científico Linneo fue quien le otorgo el nombre a la ballena azul aunque muchos piensan que fue un poco irónico y de doble sentido otorgarle ese nombre; pues antiguamente fue denominada con otra serie de nombre como rorcual de Sibbald en honor a Sir Rober Sibbald, gran ballena azul y gran rorcual del norte, los cuales dejaron de utilizarlos en décadas siguientes.

La evolucion ballena ha ido variando a través de los años y seguirá siendo así de manera continua, no podemos perderla de vista.

Subespecies de la ballena azul.

B.m Musculus Linnaeus. ballena azul del norte, en la que están incluidas las poblaciones del atlántico y pacifico norte.

B.m Musculus Burmeister. ballena azul antártica, la de mayor tamaño que se encuentra en el océano antártico.

B.m Brevicauda. ballena azul pigmea, con poblaciones en el océano indico y pacífico sur.

B.m Indica. la mas controversial pues se le asemeja a la subespecie anterior y se dice que esta ubicada índico, que lleva por nombre el gran rorcual de la India.

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Comunicación de la ballena azul.

las ballenas azules emiten sonidos muy potentes y regulares bajo el agua especialmente para su comunicación de largo alcance, muchos científicos sugieren que el volumen de los sonidos emitidos por estos cetáceos se encuentra entre 155 y 188 decibelios esto es solo a una distancia de 1 metro.

Cuando se encuentran en grupos estos hacen llamadas con un sonido de muy baja frecuencia casi imperceptible para los seres humanos, sus llamados tiene una duración de al menos 30 segundos.

El motivo por el cual las mismas emiten estos sonidos bajos aun es totalmente desconocido, aunque diverso estudios hablan de 6 posibles razones por las cuales lo hacen como lo son: mantenimiento de las distancia individual, reconocimiento de la especie, transmisión de información en cuanto a alimento o amenazas ser refiere, mantenimiento de los grupos sociales, situación de la ubicación en la que se encuentren o la posición estable de sus diversas presas.

La razón por lo que los diferentes tipo de ballenas emiten el sonido llamado eco localización se debe a que las mismas no poseen oído interno; ora manera de comunicarse en las que se ven involucradas a las ballenas blancas belugas son por el canto, al escuchar el mismo ellas se encuentran en patrones repetidos por un coro.

La comunicación de las mismas aumenta durante el periodo de reproducción, los machos suelen emitir sonidos para las hembras en forma de cortejo, algunos creen que este tipo de sonidos sirven como algún tipo de advertencia para que otros machos se mantengan alejados.

Hábitat y distribución.

Podemos encontrar a la ballena azul en todos los océanos del mundo, su distribución varia según la época del año, durante los veranos polares se mueven a estas aguas para buscar su mayor presa y en el invierno se mueven a aguas cálidas para poder aparearse y dar a luz a sus crías.

Es muy frecuente encontrar a este tipo de ballenas azules en parejas, aunque también pueden estar en pequeños grupos o solas.

Se dice que la ballena azul es cosmopolita pues al se puede encontrar en todos los océanos del mundo con excepción del ártico, tampoco se encuentra en cierto mares como el mediterráneo y el de ojotsk.

Su hábitat se constituye principalmente de plataformas continentales y diversos campos de hielo abierto, aunque también se han visto en mares profundos. Hoy en día las zonas que mas albergan a las ballenas azules son el pacífico norte donde están las poblaciones mas grandes del mundo.

Población.

Se cree que actualmente entre 10.000 y 25.000 ballenas azules surcan los océanos de todo el mundo. A principios del siglo XX estuvieron al borde de la extinción debido a la caza intensiva que los balleneros llevaron a cabo para obtener su aceite. Entre 1900 y mediados de la década de los 60, se exterminaron alrededor de 360.000 ballenas azules. Finalmente, en 1966 la Comisión Ballenera Internacional determinó su protección, pero desde entonces su situación solo ha mejorado ligeramente.

Se calcula que la población mundial de la ballena azul alcanza entre los 5000 y 12000 ejemplares hasta las estadísticas del año 2002, aunque todas estas cifras varian segun las areas en donde esten situadas; la ballena azul figura entre la lista de las especies que estan en peligro de extincion segun la UICN, en el caso de las especie que se encuentra en la antartica su situación es peor ya que esta en la lista roja anual que publica la misma asociación.

La mayor concentración ya conocida de esta especie con al menos 2000 individuos es la que esta situada en el pacifico noreste llamada ballena azul del norte, capaz de alcanzar las áreas desde Alaska a costa rica pero que generalmente toma un pequeño reposos en las costas de California durante el verano.

Las rutas migratorias de estas especias aun no son del todo claras, por ejemplo existen registros de que han sido vistas en el índico norte donde se especula que formaron una población estable; por otra parte hay evidencia de ballenas azules que fueron encontradas en Chile y Perú que también pueden formar parte de una población distinta.

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Algunas ballenas azules antárticas suelen acercarse a la costa este del atlántico en invierno y de vez en cuando sus vocalizaciones al norte de Australia occidental. se han hecho muchos esfuerzos para poder calcular el número total de ejemplares que existen diversas universidades se han tomado esta tarea para poder ejercer una estadística verídica de estos mamíferos.

Pero lo más hermoso de ver es la increíble ballena azul bebe, que a pesar de que son crías, su tamaño es aún impresionante.

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Comportamiento de la ballena azul.

En general la ballena azul es un poco mas solitaria que los delfines, se han podido ver solos o en pareja o conformando pequeños grupos de hasta 7 individuos, solo en pequeñas ocasiones han formado grupos de hasta 60 ejemplares por si mismas y esto ocurre cuando existe una gran cantidad de alimento.

Sólo pueden permanecer bajo el agua durante unos 20 minutos antes de salir a la superficie para tomar aire. Como resultado, son muy a menudo observados por los interesados en ver al animal más grande del mundo,un estudio constató que las parejas de ballenas azules adultas están formadas por lo general por un macho y una hembra y a menudo han sido vistas juntas durante un largo período, aunque también se ha constatado que algunos machos se han emparejado con hembras diferentes en distintos momentos.

Se cree que la mayoría de las Ballenas azules migran entre aguas tropicales y aguas polares. En general, en la época de invierno ellas se desplazan hacia aguas tropicales cálidas, de bajas latitudes, para reproducirse y parir a sus crías. En verano, migran hacia aguas polares más frías, de latitudes altas, para alimentarse. Durante esta etapa de migración, y en las áreas reproductivas que se dan en invierno, se cree que prácticamente no se alimentarían por al menos 4 meses, viviendo así de la energía almacenada en las reservas de su cuerpo obtenidas en los territorios de alimentación. Estudios recientes, sin embargo, revelan que Ballenas azules en el Domo de Costa Rica se alimentan activamente en las áreas reproductivas de invierno.

La mayoría de las poblaciones de ballenas azules son migratorias: pasan el invierno en aguas más cálidas de latitudes bajas, en la primavera toman rumbo a las aguas frías cercanas a los hemisferios norte y sur, pasan el verano alimentándose en latitudes altas y en el otoño regresan a zonas cálidas. Solo algunas poblaciones prefieren no migrar.

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Alimentación.

Su dieta se basa principalmente en Krill, y puede consumir hasta unos 40 millones de estos crustáceos solo en 1 día, una vez que cierra su mandíbula elimina el exceso de agua que ha adquirido mientras que con ayuda de sus barbas retiene la comida conseguida, hay otras especies que son accidentalmente devoradas por este cetáceo como son los pequeños peces, calamares y otros crustáceos.

Siempre se alimentan en las áreas con la concentración más alta de krill. Los requerimientos de aporte energético de un adulto están en torno a los 1,5 millones de calorías cada día.

Generalmente se alimentan a profundidades de más de 100 metros durante el día y sólo se alimentan en la superficie de noche.Las inmersiones durante su alimentación son generalmente de entre cinco y quince minutos, aunque inmersiones de hasta veinte minutos son habituales y existen registros de hasta treinta y seis minutos de duración.

La alimentación de la ballena azul se realiza por un sistema de filtrado, la ballena abre su boca introduciendo gran cantidad de agua y de krills, entonces cierra sus mandíbulas y empuja el agua de vuelta hacia fuera a través de sus barbas, lo que permite que el agua salga mientras captura las presas retenidas en ellas. Aunque su alimentación es casi exclusivamente el krill, incidentalmente también consume pequeños peces, crustáceos y calamares que nadan entre éste.

¿Qué comen las crías de la ballena azul?.

la cría de la ballena azul después de haberse formado y llegado al mundo requiere al menos unos 100 o 150 litros de leche materna por hora lo que la preparara para a lo largo ser un gran depredador de krill.

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Reproducción.

La capacidad de reproducción de estos cetáceos es relativamente baja en comparación con otros mamíferos o como la ballena blanca beluga , en las ballenas la hembra para solo una cría tras un periodo de gestación que varía entre los 9 y 16 meses. Normalmente tienen solo una cría cada 3 años llamadas ballenatos, pesan al rededor de 2 toneladas y miden entre 4 o 5 metros de longitud y poseen la capacidad de nadar desde el primero momento e que nacen.

El apareamiento puede darse en cualquier estación, pero la más habitual suele ser la de verano. Los científicos están de acuerdo que antes del acto de copular, las ballenas tienen un cierto juego previo que consiste en roces cada vez más fuertes. Las ballenas no tienen desarrollado su sentido del olfato, por lo que el macho no puede oler fácilmente a la hembra cuando la misma está en celo, sino que ella misma será la que se lo haga saber.

Las crías de las ballenas o ballena bebe crecen muy rápido, aproximadamente 3 centímetros por día durante los primeros dos meses de vida. En parte, esto es debido a que la leche de ballena es muy nutritiva, tiene un alto porcentaje en grasa. Pasan entre siete y doce meses tomando leche de su madre. Este proceso de amamantar a las crías no es de manera inconsciente, a diferencia de los seres humanos.

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Durante este tiempo las crías acompañan a sus padres en los movimientos migratorios. Todo el grupo se encarga de protegerlos. El contacto físico entre las ballenas es una constante en el comportamiento de las mismas y su reciente cría. Las ballenas alcanzan su madurez sexual entre los seis y trece años de edad.

Debido a los distintos factores ajenos que se presentan, como la caza y casi extinción de esta especie, la edad de la madurez sexual se ha adelantado ya que las ballenas jóvenes tienen un crecimiento más rápido al tener que sustituir a sus padres. La edad que puede alcanzar una ballena depende de sus condiciones físicas, de la especie y de factores externos como las acciones del ser humano.

Las hembras entran en celo varias veces durante el año.Podemos distinguir dos tipos de copulación. En el primero, el miembro masculino se introduce a medias en la vagina de la hembra. Este acto no dura más de diez segundos. En el segundo tipo de copulación solo se introduce totalmente y suele tener una duración de treinta segundos.

Conservación de las ballenas azules.

A comienzos del siglo XX las ballenas azules estuvieron al borde de la extinción debido a la caza intensiva que los cazadores de ballenas llevaron a cabo para obtener su aceite. Entre los años 1900 y mediados de la de los 60, se exterminaron alrededor de 360.000 ballenas azules. Lo que llego a que finalmente en 1966 la Comisión Ballenera Internacional determinó que se asegurar su protección, pero desde entonces esta situación solo ha mejorado ligeramente al pasar de los años.

Las ballenas azules tienen pocos depredadores, aunque se sabe que sufren ataques de tiburones y orcas, y muchas mueren o quedan heridas al chocar con grandes barcos. Hoy en día las ballenas azules se encuentran clasificadas como unas de las especie en peligro de extinción que otorgada en la Lista Roja de la Unión para la Conservación Mundial.

Los números ahora son de alrededor de 12.000 individuos. Algunos expertos creen que puede haber más de ellos en el océano. Esto se debe a algunos posibles avistamientos a lo largo de la región del Ártico, donde una vez fueron muy comunes. La gran ventaja de la  ballena azul es que la misma puede vivir una vida muy longeva, de hasta 80 años en la naturaleza según los estudios realizados y solo si estos esfuerzos de conservación se siguen en el día a día.

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La caza de la ballena azul y otras amenazas.

La causa principal es la caza indiscriminada por la industria ballenera proveniente de países como Japón, Islandia y Noruega principalmente. En menor proporción pero también colaboran a empeorar la situación se puede enumerar el cambio climático, la contaminación del mar, la falta de alimento por la sobrexplotación pesquera y la captura accidental que las hieren o las matan.

La comisión internacional ballenera tiene la función de regular la pesca de las ballenas, pero no ha logrado avances importantes debido a los grandes intereses económicos que por un lado aunque la demanda de carne y productos de ballenas disminuyen, los países subsidian a la actividad pesquera por lo que no baja la cantidad de capturas.

Bajo la excusa de caza por  motivación científica se matan cientos de ballenas en todo el mundo por lo que no solo lo hacen en sus territorios sino que se trasladan a donde puedan atraparlas porque no hay prohibición o hay complicidad de otros países que reciben retribuciones a cambio por dejarlos cazar en sus aguas. Además se aprovechan de los pocos controles internacionales por lo que muchas veces violan  la normativa existentes.

Muchos países quieren proteger a las ballenas, pero no han podido contrarrestar las presiones de los países cazadores que tienen un gran poder económico. Es necesaria una mayor presión social internacional para que se tomen medidas para salvar a las ballenas como: la creación de santuarios y rutas seguras para la migración de las ballenas, cupos estrictos de caza, y en los casos graves la prohibición total hasta recuperar las poblaciones, mayores controles para la protección efectiva de este maravilloso habitante del océano.

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Interacción con el ser humano como amenaza.

Las interacciones con los seres humanos han cobrado un precio muy alto para la ballena azul. Los números que se cazaban eran tan altos que la ley tuvo que intervenir, y gracias a la protección que se llevó a cabo en 1966 no fueron llevadas a la extinción de estas y de otras ballenas como la blanca. Sin embargo, con números tan bajos le ha sido muy duro volver a levantarse.

También pueden ser heridas, a veces fatalmente, a causa de choques con buques de gran tamaño en alta mar y también al quedar enredadas o atrapadas en redes de pesca. El continuo aumento del ruido ambiente producido por el ser humano en el océano, incluido el sonar, ahoga las vocalizaciones producidas por los cetáceos, dificultando su comunicación. 

Las amenazas humanas para la potencial recuperación de su población también incluyen la acumulación PCB y otros productos químicos que ingieren al alimentarse y que se transmiten a las crías a través de la leche materna.

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El calentamiento global como amenaza.

El calentamiento global provoca que los glaciares se derritan rápidamente, lo que conlleva un gran incremento en la cantidad de agua dulce en los océanos y existe el riesgo de alcanzar un punto crítico en ese incremento que pueda llevar a una perturbación en la circulación de dichas ballenas.

Como la mayor parte de los cetáceos conocidos, las ballenas azules son fuertemente migratorias y pasan el verano en latitudes altas, más frías, donde se alimentan en aguas con abundancia de krill; en invierno se trasladan a latitudes bajas, más cálidas, donde se aparean y dan a luz.

Teniendo en cuenta que sus modelos migratorios están basados en la temperatura del océano, un cambio en esta circulación que desplaza el agua caliente y fría alrededor del mundo probablemente tendría efectos en su migración.

El cambio de la temperatura del océano también afectaría a su suministro de comida, pues el calentamiento provocaría una disminución en los niveles de salinidad que causarían un cambio significativo en situación y abundancia del krill.

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Depredadores de la ballena azul.

El único animal conocido bajo el mar que suele atacar a la ballena azul es la orca, pero, como es una ballena muy grande, prefiere enfrentar a las pequeñas crías o a las ballenas ya adultas y enfermas. La ballena azul es una especie en peligro de extinción debido a varios factores. Entre ellos está la muerte de varios ejemplares a causa de heridas realizadas por buques de gran tamaño o por quedar atrapados en redes de pesca.

Existen informes documentados de ataques de estos animales, como un estudio que mostraba que en el océano pacífico no menos del 25 % de ejemplares adultos tenían cicatrices resultado del ataque de orcas y la muerte de un ejemplar en la zona de Baja California que se presume que fue víctima de su ataque.

Así como fue publicado un reportaje en una revista local donde informan del ataque que sufrió un adulto atacado por orcas donde, se conoce que aunque las orcas fueron incapaces de matar al animal durante su ataque, sufrió importantes y numerosas heridas y probablemente murió a consecuencia de ellas. Sin embargo, aunque está demostrado que las orcas atacan y pueden matar a una ballena azul, el índice de mortalidad debido a estos ataques se desconoce.

También se ha hablado de las diferencias y similitudes entre megalodon vs ballena azul

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