Arrecifes coralinos: Todo lo que debes saber de esta estructura subacuática

En nuestro artículo de hoy nos referiremos a los Arrecifes coralinos, unas maravillosas estructuras marinas que sirven de hogar a miles de especies, pero que actualmente se encuentran en grave peligro. Acompáñanos en esta historia de lo que es coral.

Qué son los Arrecifes coralinos

arrecifes coralinos

¿Que son los corales?

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Loa arrecifes de coral o arrecifes coralinos, son una estructura subacuática originada por el carbonato de calcio que segregan por propios corales.

Se trata de una especie de arrecife biótico, conformado por colonias de corales pétreos, que por lo general viven en aguas marinas de escasos nutrientes.

Estos corales pétreos, son animales marinos compuestos por pólipos, reunidos en diferentes formas, dependiendo de la especie, muy parecidos a las anémonas de mar, con las que están emparentados.

Pero contrario a las anémonas de mar, los pólipos coralinos del orden Scleractinia, producen exoesqueletos de carbonato, los que brindan apoyo y protección a sus cuerpos.

Se sabe que estos arrecifes coralinos se desarrollan mejor en aguas cálidas, no tan profundas, cristalinas, soleadas y agitadas.

Aquí te dejamos un ejemplo en video de cómo se forman los arrecifes.

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Biodiversidad de los Arrecifes coralinos

Los arrecifes coralinos, generalmente son llamados “selvas del mar”, ya que conforman uno de los ecosistemas más diversos del planeta.

Y a pesar que ocupan menos del 0,1 % de la extensión total de los océanos, tan solo equivalente a la mitad de la superficie de Francia, son el hábitat de un cuarto (1/4) de todas las especies marinas, donde se incluyen peces, moluscos, gusanos, además de crustáceos, equinodermos, esponjas, tunicados, así como otros cnidarios.

Por su ubicación estratégica entre la playa y el mar abierto, los arrecifes coralinos funcionan como barrera de protección a los manglares y a las praderas de hierbas marinas, amparándolos de los embates del oleaje.

Estos arrecifes de coral con peces con movimiento son maravillosos a la vista de cualquiera que pueda acercarse, sus colores brillantes y hermosos, son una prueba fantástica de la bondad de Dios en su creación.

En compensación, estos manglares y praderas de hierbas protegen a los arrecifes coralinos de la sedimentación, pero además funcionan como áreas de reproducción y crianza a muchas de las especies que integran el ecosistema de los arrecifes coralinos.

Importancia económica de los corales marinos

Los arrecifes coralinos también tienen una gran importancia económica, y es que proporcionan servicios del ecosistema para el turismo, a la pesca y en la protección de los litorales.

El valor económico total anual de los arrecifes coralinos se calcula en 375 MIL MILLONES DE DÓLARES. No obstante los arrecifes son ecosistemas muy frágiles, ya que son muy sensibles a los cambios de temperatura del agua.

En este sentido, estima el Fondo Mundial para la Naturaleza, que el costo económico de la desaparición de un kilómetro de arrecife de coral, estaría entre US$ 137.000 y US$ 1.200.000, lo que sucedería en tan solo un lapso de 25 años.

La incidencia es tanta, ya que más de seis millones de toneladas de pescado son extraídos de los arrecifes coralinos anualmente.

Y es que los arrecifes coralinos bien gestionados, presentan un rendimiento promedio anual que ronda las 15 toneladas de productos de mar por cada kilómetro cuadrado. A modo de ejemplo, solo en el Sudeste Asiático, la pesca de productos marítimos en los arrecifes coralinos genera cerca de US$ 2,4 mil millones al año.

No obstante para optimizar la gestión de los arrecifes coralinos costeros, el Instituto de Recursos Mundiales (WRI) diseñó herramientas, en asociación con 5 países de caribeños, para calcular tanto el valor del turismo como la protección del litoral y la pesca, relacionado a estos arrecifes.

De esta marea, desde abril del 2011 se publicaron documentos de trabajo que cubrían Santa Lucía, Tobago, Belice y la República Dominicana, con otro documento sobre Jamaica que se encontraba en preparación.

La WRI se planteó igualmente asegurarse que los resultados del estudio apoyasen mejores políticas costeras, así como la planificación de la gestión de la zona.

En el caso del estudio sobre Belice, fue calculado el valor de los servicios de los arrecifes y manglares en la asombrosa cifra de entre US$ 395 y 559 millones por año.

Disfrutemos de algunos de los arrecifes más bellos de México en este vídeo que detalla a los peces de arrecife

Amenazas

Lamentablemente los arrecifes coralinos están muriendo en el mundo entero. Las principales amenazas para estos extraordinarios ecosistemas son la extracción de coral además de la escorrentía agrícola y urbana, la contaminación, tanto orgánica como inorgánica; la sobrepesca, pesca con explosivos y las enfermedades propias de los corales. Aunque también se suma a estos males la excavación para canales de acceso a islas y bahías.

No obstante las amenazas mayores incluyen el aumento de la temperatura del mar así como la elevación del nivel del mar y el cambio del pH, como consecuencia de la acidificación de los océanos, todos estos factores asociados con las emisiones de gases de efecto invernadero.

Blanqueo del coral

Algunos informes sobre los efectos de El Niño, han mostrado que el blanqueo de coral ha alcanzado su mayor nivel desde el año 1998, cuando las consecuencias de fenómeno climático ocasionaron la muerte del 16 % de los arrecifes coralinos del planeta, derivado del aumento de la temperatura del agua.

Pero en la provincia de Aceh, en Indonesia, por ejemplo, se documentó una tasa de mortalidad del 80 % en los corales blanqueados.

No obstante la gravedad del asunto, aún los científicos no comprenden el impacto a largo plazo del blanqueo de corales, pero sí conocen que el blanqueo los hace vulnerables a diversas enfermedades, además que detiene su desarrollo y afecta su reproducción. Mientras que el blanqueo grave ocasiona la muerte masiva.

En julio de 2010, Malasia se vio obligada a cerrar varios lugares de buceo, donde prácticamente todos los corales fueron deteriorados por el blanqueo.

Con el objeto de hallar respuestas a estos males globales, los científicos estudian los diferentes factores que impactan sobre los arrecifes coralinos.

Entre estos factores, además que otros ya señalados en este artículo, destaca el papel del océano como sumidero de carbono, la luz ultravioleta, diferentes virus, el impacto de las tormentas de polvo que llevan agentes contaminantes hacia arrecifes lejanos y bloom de algas.

Graves estimaciones globales, sugieren que cerca del 10 % de los arrecifes coralinos ya ha muerto. Pero como si esto fuera poco, alrededor del 60 % del total de arrecifes de coral se encuentra en riesgo como consecuencia de las actividades destructivas de los seres humanos.

Aunque el panorama es particularmente preocupante para el coral marino del Sudeste Asiático, donde el 80 % de estos se consideran en peligro de extinción.

De mantenerse las mismas condiciones actuales, se calcula que en la década de 2030, el 90 % de los arrecifes entre en riesgo por actividades humanas y el cambio climático, y que ya para el 2050 la situación alcance a todos los arrecifes coralinos del planeta.

Estudios recientes demostrarían que el ecoturismo en la Gran Barrera de Coral, estaría contribuyendo a las enfermedades que dañan a el coral.

En 2013, un grupo de expertos internacionales destacó en un estudio que los arrecifes coralinos del Caribe han dejado de desarrollarse, o peor aún, han iniciado un proceso de erosión por la baja cantidad de carbonato, el cual ha disminuido hasta un 70 %.

El estudio también mostró que muchos arrecifes caribeños, presentan un precario balance, siendo muy pobres y poco complejos, en comparación con la Gran Barrera de Coral.

Tal investigación tuvo lugar en Bahamas, Bonaire y Belice, así como en la isla Gran Caimán, siendo publicado en la revista Nature Communications, que es financiada por el fondo británico Leverhulme Trust.

Ahora veamos como se genera este proceso de blanqueamiento de los corales…

Medidas de protección

Las áreas marinas protegidas (AMP) han tomado en los últimos años una gran importancia para el manejo de los arrecifes caralinos. Estas AMP’s estimulan formas responsables de gestión de pesca, así como de manejo de hábitat.

Tal como lo hacen los parques nacionales y refugios de vida silvestre, las AMP’s impiden las actividades potencialmente dañinas. Además incorporan objetivos sociales y biológicos, como la restauración de los arrecifes, la estética, biodiversidad y los beneficios económicos.

Por otra parte, para ayudar a frenar y revertir la acidificación de los océanos, se promueven leyes para reducir los gases de efecto invernadero, tal como el dióxido de carbono.

En los EE.UU, la “Ley de Agua Limpia” pone presión a las agencias gubernamentales para controlar y limitar el escurrimiento de contaminantes que pueden generar la acidificación del océano.

Además, se han instalado prevenciones de sobrecarga de aguas pluviales, al igual que zonas de amortiguamiento entre las tierras agrícolas y la zona costa. Es una ley promueve así mismo la protección de los delicados ecosistemas de cuencas, como los humedales.

La Ley de Agua Limpia es un proyecto patrocinado por el Gobierno Federal, que es supervisada por varias organizaciones de cuencas.

En el caso de Australia, la Gran Barrera de Coral es protegida por la Autoridad del Parque Marino Gran Barrera de Coral. Se trata de una estructura con mucha legislación, que incluye un plan de acción bien detallado.

Dicho plan consta de diversas estrategias de manejo y de sensibilización de los visitantes, pero además persigue la reducción de la emisión de carbono a objeto de reducir la acidificación de los océanos para evitar los arrecifes de coral contaminados.

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Formación de los Arrecifes coralinos

En su mayoría, los arrecifes coralinos se formaron luego del último periodo glacial, cuando el derretimiento del hielo provocó la subida del nivel de los mares y la consecuente inundación de las plataformas continentales.

Esto quiere decir que en términos generales, los arrecifes coralinos tienen una edad menor a los 10 MIL AÑOS. De esta forma, cuando las comunidades coralinas se asentaron en las plataformas continentales, estos arrecifes crecieron verticalmente, acompasados por el ritmo de la subida del nivel del agua.

Pero los arrecifes coralinos con un desarrollo muy lento, se convirtieron en arrecifes ahogados, que arropados por tanta agua no recibieron la luz suficiente para sobrevivir.

Existen arrecifes coralinos en aguas marinas profundas, lejos de las plataformas continentales, alrededor de islas oceánicas o como atolones.

En este caso, la gran mayoría dichas islas son de origen volcánico, donde las escasas excepciones son de origen tectónico, producto de movimientos de las placas tectónicas que elevaron el fondo marino hacia la superficie.

Origen de la Gran Barrera de Coral

La Gran Barrera de Coral, que inició su formación hace alrededor de 20 MIL AÑOS, es un ejemplo claro de cómo los arrecifes coralinos crecieron en las plataformas continentales.

Para dicha época, el nivel del mar era 120 metros más bajo que el actual. Y dado a que el nivel del mar subió, tanto el agua como los corales invadieron lo que antes fueron colinas de llanuras en la costa de Australia.

Pero hace ya 13 MIL años, el nivel de las aguas marinas se había elevado 60 metros debajo del nivel que tiene actualmente. Para entonces muchas colinas de esa llanura costera continental ya se habían convertido en islas.

Más adelante, con la continuación de la subida del nivel del mar, el agua superó las cumbres de casi todas esas islas continentales, pudiendo de esta manera los corales cubrir totalmente las colinas, formándose los actuales cayos y arrecifes coralinos.

Durante los últimos 6 mil años, el nivel del mar de la Gran Barrera de Coral no ha variado significativamente, mientras la edad de la estructura viva de los arrecifes modernos, se calcula entre 6 mil y 8 mil años.

La colosal estructura de la Gran Barrera de Coral australiana, representa la mayor de su especie en el mundo, extendiéndose por 2 MIL KILÓMETROS, a una separación de la costa de entre 300 y 1.000 metros. Tan grande es, que puede apreciarse desde el espacio.

Cuando se encuentran sanos, los arrecifes coralinos tropicales crecen horizontalmente a razón de 1 a 3 cm por año, y entre 1 y 25 cm verticalmente, cada año. Sin embargo, están imposibilitados de crecer sobre el nivel del mar.

Además, los corales hermatípicos tampoco pueden crecer en profundidades superiores a 150 m, porque requieres luz solar.

Tipos de arrecifes de coral

Los arrecifes coralinos son los más extensos, pero además los que albergan mayor cantidad y diversidad de flora y fauna submarina. Generalmente son muy coloridos, lo que atrae a muchos turistas que disfrutan de los paisajes submarinos.

Otros tipos de arrecifes

Arrecife bordeante o costero: Es el que se conecta directamente a una orilla costera o está separado de esta por un canal o laguna de poca profundidad.

  1. Arrecife de barrera: Se trata de un arrecife separado de la costa continental o de una isla, por un canal o laguna profunda.
  2. Arrecife de atolón: Es un arrecife de barrera de forma más o menos circular, ubicado alrededor de una laguna sin contar con una isla central.
  3. Arrecife de parche: Representa una escasa concentración de arrecife coralino, generalmente dentro de una laguna o ensenada; a menudo de forma circular y bordeada por arena o pasto marino. Los arrecifes de parche son muy comunes.
  4. Arrecife bordeante inclinado: Es bastante similar a un arrecife bordeante, aunque más inclinado. Se extiende hacia fuera y hacia abajo desde algún lugar o costa peninsular.
  5. Arrecife de banco: Este cuenta con una forma lineal o semicircular, siendo más grande que un arrecife de parche.
  6. Arrecife de cinta: Se trata de un arrecife largo y poco ancho, pudiendo ser sinuoso, y generalmente unido a una laguna de atolón.
  7. Arrecife de tabla: Es aislado, parecido al del tipo atolón, aunque sin laguna.
  8. Habili (del árabe “no nacido”): Este se trata de un tipo de arrecife propio del Mar Rojo, que no llega lo suficiente a la superficie como para generar un oleaje visible, pero que por esta razón puede representar un peligro para los buques.
  9. Microatolón: Algunas especies de corales conforman comunidades llamadas microatolones, siendo su crecimiento vertical limitado por el nivel de la marea media.
  10. Monte submarino o Guyot: Este caso se da cuando un arrecife coralino no puede desarrollarse lo suficiente como para neutralizar el hundimiento de una isla volcánica. Así se forma un monte submarino, también llamado guyot.
  11. La parte superior de los guyots es plana, debido a los efectos de la erosión por olas y viento.

Origen del color de los arrecifes coralinos

Los arrecifes coralinos sustentan diferentes relaciones simbióticas. Pero entre ellas, las zooxantelas en particular, aportan energía al coral en forma de glucosa, aminoácidos y glicerol. Llegando a proporcionar hasta el 90 % de los requerimientos energéticos de los corales.

En cambio, como ejemplo de mutualismo, los corales proveen protección a las zooxantelas, que se cuentan en un promedio de un millón por cada cm3 de coral, representando además una dotación constante de dióxido de carbono, que las zooxantelas requieren para su fotosíntesis.

De este mutualismo viene el color de los arrecifes coralinos. Y es que el color de los corales depende de la combinación de tonos de marrón que les proporcionan las zooxantelas, así como de las proteínas pigmentadas, que originan los tonos rojos, azules y verdes, entre otros, producidas por los mismos corales.

Pero los corales igualmente absorben nutrientes, incluyendo nitrógeno inorgánico y fósforo, lo que toman directamente del agua.

El coral que pierde gran parte de las zooxantelas, como consecuencia del aumento de la temperatura del agua, por citar una causa, se vuelve blanco, o algunas veces presenta tonos pastel en los corales que son ampliamente pigmentados con sus propias proteínas de colores. A este hecho se le conoce como blanqueo, y representa una grave condición que, si no es remediada, puede destruir al coral.

Principales arrecifes coralinos del mundo

Los arrecifes coralinos cubren una superficie de aproximadamente 284.300 km cuadrados, lo que es un poco menos del 0,1 % de la superficie total de los océanos.

La región del Indo-Pacífico, incluidos el Mar Rojo, el océano Índico, el Sudeste Asiático y el Pacífico, constituye el 91,9 % de este total.

De estos, el sudeste asiático abarca el 32,3 %, en tanto que el Pacífico, Australia incluida, representa el 40,8 %. Así, los arrecifes de coral presentes en la región del Atlántico y del Caribe, apenas representan el 7,6 % del total.

La Gran Barrera de Coral

La Gran Barrera de Coral, integrada por más de 2.900 arrecifes individuales y 900 islas, se extiende por más de 2300 km de la costa de Queensland, en Australia.

Es el mayor arrecife del planeta y perfectamente visible desde la luna. Para tener una idea de su tamaño, su superficie es superior a todas las Islas Británicas.

La diversidad de vida que agrupa este formidable complejo coralino es inimaginable. Mientras que su colorido, belleza y variedad de formas, difícilmente puedan ser superados.

Por esta razón, desde 1981 está considerado Patrimonio de la Humanidad y, en consecuencia, debidamente protegido para que su frágil equilibrio no se vea afectado por la acción del hombre.

Esta estructura la integra un régimen de alrededor de 3.000 arrecifes individuales y 900 islas de coralinas, separadas por estrechos canales, apenas debajo de la superficie del Mar de Coral.

Pero este arrecife es tan diverso como una selva tropical, sirviendo de hogar a miles de animales marinos, entre ellos tiburones, barracudas, tortugas y más 1.500 especies diferentes de peces tropicales.

Economía

Pero esta monumental estructura natural, que se extiende por más de 2 MIL km en la costa noreste de Australia, aporta 5,4 MIL MILLONES DÓLARES anuales a la economía de su país, bien a través de la pesca o como área de recreación y el turismo.

Esta región, que está protegida por la UNESCO, inicia en la isla de Sandy, a poco más de 300 kilómetros por encima de Brisbane, la capital de Queensland, hasta Nueva Guinea.

Amenazas

Pero lamentablemente, según un estudio reciente, la Gran Barrera de Coral ha perdido más de la mitad de su estructura en los últimos 27 años, como consecuencia de las tempestades, la depredación que practican las estrellas de mar y el blanqueamiento ocasionado por el cambio climático.

Pero peor aún, los arrecifes podrían continuar deteriorándose en las mismas dimensiones hasta el 2022 de no tomarse los correctivos pertinentes, afirman científicos del Instituto de Ciencias Marinas y de la Universidad de Wollongong, en el estado de Nueva Gales del Sur.

La desaparición de la mitad de la cobertura coralina original, representa una fuente de gran preocupación, ya que es sinónimo de la pérdida de hábitat para decenas de miles de especies marinas, estiman los expertos, que han realizado 2.258 estudios científicos dirigidos en los últimos 30 años sobre el problema.

Se sabe que los ciclones tropicales de gran intensidad, de los que se cuentan 34 desde 1985, han sido los responsables del 48% de la degradación de la Gran Barrera; seguida por una especie de estrella de mar, la Acanthaster planci, invasiva, llamada popularmente “corona de espinas”, que se alimenta de algas, a la que se le adjudica el 42% de la responsabilidad en este caso.

En este sentido, dos graves episodios de decoloración se presentaron en 1998 y 2002, y estuvieron relacionados con el aumento de la temperatura de los océanos, con un impacto terrible de gran importancia, en particular en las secciones centrales y septentrionales del arrecife.

No obstante, uno de los autores del estudio, Hugh Sweatman, sostiene que la barrera tiene la capacidad de reconstituirse.

Medidas

Pero afortunadamente ahora este gran arrecife, pasa a ser la mayor red de zonas marinas estrictamente protegidas del planeta, al entrar en vigencia un nuevo plan de conservación, tras 4 años de campaña por parte del Fondo Mundial para la Naturaleza.

Según este programa, el área protegida del sistema de arrecifes crecerá del 4,6% al 33% del Parque Marino y en Área Patrimonio Mundial existente actualmente, área que abarca más de 11 millones de hectáreas.

En dicha región, estará prohibida la pesca, bien sea para fines comerciales o deportivos, a pesar de que estará disponible al turismo.

Este novel programa de conservación, es muy significativo porque sólo un 0,5 por ciento de los mares y océanos se encuentran protegidos actualmente, frente al 12% de la superficie terrestre.

Mientras que los arrecifes coralinos, en concreto, están amenazados por el cambio climático, la sobrepesca, así como por la contaminación del litoral.

Expertos esperan que esta estricta protección de la Gran Barrera de Coral entusiasme a otros países a seguir el ejemplo australiano en zonas marítimas vitales, como por ejemplo el Mar Sulu-Sulawesi, en el sudeste asiático, así como el Arrecife Mesoamericano, en América Central, o el propio Mediterráneo.

Aquí un video alarmante sobre la Gran Barrera de Coral de Australia

Otros arrecifes importantes

  • El arrecife Mesoamericano, se extiende sobre 1 MIL km a lo largo de la costa de Mar Caribe, desde la Isla Contoy, en la Península de Yucatán, culminando las Islas de la Bahía en Honduras.
  • Las Lagunas de Nueva Caledonia representan la segunda barrera coralina doble más grande del mundo, alcanzando una longitud de 1500 km.
  • Mientras que la barrera de coral de Andros, la tercera más grande, se ubica siguiendo la costa este de la isla de Andros, entre Andros y Nasáu.
  • El Mar Rojo incluye arrecifes bordeantes, con cerca de 6 MIL años, que se extienden por el litoral a una distancia de 2MIL km.
  • El Triángulo de coral, que incluyen los arrecifes de las islas de Raja Ampat, en Papúa Occidental e Indonesia, en el Sudeste Asiático, un conjunto de arrecifes coralinos con la mayor biodiversidad y más especies de coral, estimados en más de 500.
  • El arrecife de Pulley Ridge, en Florida, que es el arrecife de coral fotosintético de mayor profundidad.

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